Наследование по закону происходит, когда нет завещания или когда завещана только часть имущества. "В назначении умершему определенных преемников закон руководствуется предполагаемою волею наследодателя. Закон становится в положение последнего и назначает тех лиц, которых, по всей вероятности, назначил бы и сам наследодатель", - писал в свое время Г.Ф. Шершеневич. В.Н. Никольский, отдавая предпочтение наследованию по закону, весьма красочно описал его: "Закон прежде всего призывает к наследованию тех лиц, которых призывает к нему сама природа, а именно лиц, соединенных с умершим естественною связью рождения. Будучи плотью от плоти и костью от костей, следовательно, тождественны с ним по природе, они, с одной стороны, являются как бы естественным расширением и продолжением его собственного бытия, а с другой - соучастниками его жизни, а потому и естественными продолжителями его юридических отношений". Конечно же, "наследование по закону" - термин достаточно условный, так как наследование по завещанию и по закону осуществляется в соответствии с федеральным законом (разд. V части третьей ГК РФ). Следует иметь в виду, что наследниками по закону могут быть граждане, находящиеся в живых к моменту смерти наследодателя, а также дети наследодателя, родившиеся после его смерти.

Гражданский кодекс РСФСР 1964 г. до 17 мая 2001 г. предусматривал две очереди призвания наследников к наследованию по закону. В связи с внесенными в ст. 532 Кодекса изменениями и дополнениями круг родственников наследодателя, имеющих право наследования при отсутствии завещания, был значительно расширен: количество очередей наследников по закону увеличено до четырех.

Часть третья ГК РФ, вступившая в силу 1 марта 2002 г., устанавливает восемь очередей наследников по закону.

Расширение круга наследников по закону является, несомненно, прогрессивным шагом на пути совершенствования наследственных правоотношений, поскольку ГК РСФСР 1964 г. не в полной мере обеспечивал права и законные интересы граждан. Возможность сокращения случаев призвания государства к наследованию при наличии родственников наследодателя в значительной степени способствует становлению гражданского общества в нашей стране, а также укреплению и развитию основных начал гражданского законодательства.

Наследственное имущество делится поровну между наследниками призываемой очереди. Исключением из этого правила является наследование по праву представления.

Наследники первой очереди